top of page

Mysterious Hanukkah Lamp

Italy, 17th century (?)
  brass, 23X20.6 CM

Gift of Carla Vivanti

A mysterious Hanukkah lamp

Italy, 17th century (?)

Cast brass, 23x20.6 cm

A gift from Carla and Yonti

Let us start with a mystery. This Hanukkah  menorah  is one of the greatest mysteries in our collection since very little is known about it. After comparing it to other menorahs in the collection, it is safe to say it is Italian, and from the 17th century. What makes this menorah so very interesting is the fact that it is decorated with none other then the symbol of ... The Pope.


Above the two angles that sit at the top of the menorah, we can see the keys given to Peter by Jesus, and the Papal Triple Crown.   

Why and how this catholic symbol ended up on a Hanukkah menorah is unclear. No doubt this lamp was made of a pre-existing object that was converted into a menorah by adding the oil basins. We may only imagine what message was conveyed by the pairing of the pope's symbol with the symbolic light of Hanukkah. 

Let's start with the mystery. This is one of the biggest mysteries in the museum's collection as very little is known to us about this menorah. Seemingly, this is a fairly simple menorah, and comparisons to other similar menorahs indicate that it is probably from the 17th century, certainly from Italy.  However, what makes it a unique and intriguing varnish is the fact that apart from the adorning angels  The same, at the top of the menorah can be found the symbol of ... the Pope!  

Above the pair of angels at the top of the menorah are the keys given by the Christian Jesus to Peter - the father of the popes, and above them the triangular crown of the pope.  

How and why the pope's symbol came to the Hanukkah lamp is very difficult to determine. There is no doubt that this is a secondary use of an object that was already in existence and that was converted into a menorah by connecting a row of beakers to the back panel. We can only guess what a unique message is associated between the Pope's symbol and the meaning of Hanukkah candles.  

Hanukkah Lamp with Clock

Germany, 19th century

Silver repoussé and stamped, 35X25 CM

Gift of Angelo Donati

מנורת חנוכה עם שעון 

גרמניה, המאה ה-19

כסף רקוע ומוטבע, 35x25 ס"מ

מתנת אנג'לו דונאטי

One of the most interesting Hanukkah lamps in our collection is this Menorah with a pocket watch in its middle. Above the watch is the double headed eagle - the symbol of the Hapsburg empire. Another such eagle is placed on the top of the menorah. The use of local royal symbols by Jews - in this case Austria - was their way of showing their loyalty to their country and its rulers. 

The pocket watch is also flunked by two rampant lions which usually decorate Torah arcs and symbolize the duality in the Jews' identity - the Jewish one and the Civil one. The architectural elements - pillars, arches - and the two lampposts and roses that decorate the background are reminiscent  of the elegant city squares of Europe. They too, emphasize the influence of the local culture over the Jewish community.

אחת החנוכיות היותר מיוחדות ומעניינות באוסף המוזיאון היא החנוכייה שבמרכזה שובץ שעון כיס. מעל השעון נראה העיט הדו-ראשי שמעליו כתר – סמלה של אימפריית הבסבורג. עיט דו-ראשי נוסף יושב בחלקה העליון של החנוכייה. השימוש בסמלי המלכות המקומיים – במקרה הזה – אוסטריה, שימשו את היהודים כדי להפגין את נאמנותם למולדתם ולשליטיה.

משני צידי השעון ניצבים שני אריות – חיות המופיעות לעתים קרובות על מבני ארונות קודש – והם  מסמלים את השילוב שבין הזהות היהודית והתרבות של הבחרה הכללית. האלמנטים הארכיטקטוניים – עמודים, קשתות – ניצבים לצידם של שני עמודי-פנסים ושיחי ורדים; אלה מזכירים את הכיכרות של אירופה הקלאסית ועל ידי כך, מדגישים שוב את השפעת התרבות האירופית על היהודים.

Hanukkah lamp with lions

C bartender, late 19th century

Cast and engraved stamped silver,  Cm

Gift of Vittorio and Gilda Pincherley, Milan.

Hanukkah Lamp with Clock

Germany, end of 19th century

Silver repossessed cast and engraved,  CM

Gift of Vittorio and Gilda Pincerli, Milano.

Perhaps one of the most original Hanukkah menorahs in the collection is this "lion Menorah" which originated in late 19th century Germany. The back panel is decorated with a motif similar to upholstery, and in its center a bouquet of flowers and leaves. The edges of the menorah are decorated with a plant like motif as well.  

The wick holders are made in the shape of eight lions made of silver. Each lion sits in front of an arched alcove. The lions are graded by posts and chains and they look as if they are honorary guard lions of the lit Menorah. Their silver mane done to perfection, their tales, resting closely to their bodies. 

אולי אחת החנוכיות המקוריות ביותר היא חנוכיית האריות שמקורה בגרמניה. הפאנל האחורי של החנוכייה מעוטר בדגם המזכיר ריפוד ובמרכזו פרחים ועלים. שולי החנוכייה מעוטרים גם הם במוטיבים מן הצומח. הפתילים של חנוכייה זו יוצאים מתוך פיותיהם של שמונה אריות כסף המסודרים בשורה כנגד שמונה גומחות מעוגלות בגב החנוכייה.

את האריות תוחמים עמודים שביניהם נמתחות שלשלאות כסף קטנות. נדמה כאילו שורת האריות עומדת במשמר כבוד על נרות החנוכה, רעמותיהם הכסופות מסודרות להפליא והם ישובים על רגליהם האחוריות, זנבם מקופל לצד גופם.

Hanukkah Lamp with Spruces

Italy, 18th century
Silver stamped, repoussé and chased, 20.5X26.5 cm

Gift of Maria Hefez Todesco, Florence.

מנורת חנוכה עם ברושים 

איטליה, המאה ה-18

כסף מוטבע, רקוע וחקוק, 20.5x26.5 ס"מ

מתנת מריה חפץ טודסקי, פירנצה.

What happens to an object that passes, not only from one generation to another, but also between families? This Menorah was designed as a standing lamp- as was done by Ashkenazim. Some time afterwards, someone added a hanging ring in the manner most common with Sfaradim. This Menorah represents the diversity of the Jewish community in Italy that has three main groups- Ashkenazim, Sfaradim and Italkim (Italians). Each group had its style and its traditions but thought the years, they interacted with one another and influenced each other. 

In the middle of this Menorah we have a shield with three trees in it. The middle tree which is taller, is surrounded with three stars. The letter "Aleph" is represented twice. The ground is also decorated with different plans. 


Some researchers believe that this is in fact a family symbol of the family which first ordered this Menorah. This idea makes sense as family crest or symbols were very common among Jewish families in Italy. Examples of this phenomenon are usually found on silver covers for prayer books and on Ketubot (marriage contracts). U. Nachon and David Cassuto claimed that the original owner was Avraham Ashkenazi. Or in Italian Alberto Todoscho. Others claim that the attention given to the detail in the depiction on the shield suggests that this is an actual view since family crest are usually simpler and more schematic.   

מה קורה לחפץ שעובר מיד ליד, לא רק בין בני משפחה, אלא גם בין משפחות שונות? מנורת חנוכה זו עוצבה כחנוכייה עומדת - כפי שרווח אצל משפחות אשכנזיות. מאוחר יותר נוסף לה מתלה מאחור - כפי שהיה מקובל אצל משפחות ספרדיות. חנוכיה זו מייצגת את שלש הקבוצות העיקריות ביהדות איטליה- ספרדים, אשכנזים ואיטלקים. לכל קבוצה כזו מאפיינים משלה אך אלה התערבבו עם אלה והשפיעו ושאבו השראה אלה מאלה.

במרכז הפאנל הקידמי של החנוכייה, מוקף בתיאורים צמחיים, ישנו מגן גדול ובו תיאור של נוף עם שלושה ברושים תמירים. סביב הברוש האמצעי, שהוא הגבוה ביותר, שלושה כוכבים. שתי אותיות "א" מופיעות משני צידי העצים. על הקרקע מתוארים צמחים קטנים.

חוקרים אחדים סבורים שדימוי זה הוא למעשה סמלה של המשפחה שהזמינה את החנוכייה הזו והיו בעליה הראשונים. מדובר בהנחה הגיונית מאד שכן סמלי משפחה היא תופעה שכיחה בקרב יהודי איטליה וניתן למצוא דוגמאות רבות להם בכתובות, בכריכות ספרי תפילה, ובחפצים אישיים נוספים. שלמה אומברטו נכון ודוד קאסוטו טענו ששמו של אב המשפחה שהיו בעליה של מנורה זו היה אברהם אשכנזי, או באיטלקית אלברטו טודסקו.

עם זאת, תשומת הלב הרבה שניתנה לפרטים בנוף, כמו פרות על העץ, צמחים קטנים על הקרקע, שביל שנותן תחושה של עומק, הפרדה בין שמים וארץ, יכולים להעיד על תיאור של נוף ממשי, שכן סמלי משפחות מתאפיינים לרוב בתיאור סכמטי.

Hanukkah Lamp with Centaurus

Italy, 17th century

Cast Brass

מנורת חנוכה עם קנטאורים 

איטליה, המאה ה-17

פליז יצוק